Dr. Mireille.Ouimet




Full Name

Dr. Mireille.Ouimet

Academic Profile


Developing drugs to efficiently remove pre-existing plaques that have already established themselves in the arteries

Long description

Atherosclerosis, a form of heart disease caused by the build-up of cholesterol deposits in the artery wall, is responsible for one in five deaths in Canada. Meanwhile, existing cholesterol-lowering drugs are only partially effective at reducing the risk of heart attacks and strokes. New therapies are urgently needed to combat this deadly disease.

Dr. Mireille Ouimet, Canada Research Chair in Cardiovascular Metabolism and Cell Biology, is looking for new ways to improve the removal of cholesterol from atherosclerotic plaques, stop the plaques from growing bigger, and possibly even reduce their size. Ouimet and her research team are testing whether increasing a process in cells called “autophagy”—which breaks down lipids and exports them—could achieve this.

Autophagy plays a key role in recycling toxic elements from cells and promotes cell survival during periods of cell stress. Through autophagy, cellular components are delivered to organelles called lysosomes (the waste disposal system of the cell), which digest unwanted materials. Ouimet’s research has already shown that autophagy can also engulf and digest cholesterol that has accumulated in the artery wall. This process helps remove cholesterol, providing an entirely new therapeutic target to reverse atherosclerosis.

By shedding light on the fundamental mechanisms of lipid autophagy, Ouimet and her research team hope to identify pathway components that can be targeted and manipulated to treat heart disease. They are also looking for new targets for developing drugs that can increase cholesterol breakdown and export by cells in the artery wall.

Type of institution



University of Ottawa, Laurier Avenue East, Ottawa, ON, Canada


University of Ottawa

I have a knowledge mobilization grant.




Video Transcript


Transcript (English)

Introduce your team

Hi, I’m Mireille Ouimet, I’m an assistant professor at the University of Ottawa, in the Department of Biochemistry, Microbiology and Immunology.

I started my lab in March 2017. It’s here at the University of Ottawa Heart Institute.

As part of my team, I have currently a senior technician, Esther Mak, and two undergraduate students from the Translational and Molecular Medicine (TMM) program at the Faculty of Medicine of the University of Ottawa, and that’s Garrett Fairman and Sabrina Robichaud.

I’m Garrett Fairman, I’m a TMM student doing my undergrad with Dr. Ouimet and I’m investigating lipophagy as a means to treat atherosclerosis.

Hi, my name is Sabrina and I work in Dr. Ouimet’s lab as an undergraduate.

Describe your research

My project is to try to identify through which pathway fat gets degraded in cells. I isolate lipid droplets, which are highlighted here in green in order to see which proteins are involved in tagging them, so they can get degraded by the cells.

My lab is focused on heart disease, particularly atherosclerosis: the build up of cholesterol inside the artery wall. Within these plaques, there are foam cells, and inside these foam cells there are organelles called lipid droplets.

We are interested in the mechanism to break down these lipid droplets in order to remove the cholesterol that accumulates inside atherosclerotic plaques.

One particular pathway that we are interested in is autophagy. Autophagy is an evolutionary conserved cell process by which cells degrade cytoplasmic components such as lipid droplets.

If we can find ways to therapeutically enhance the autophagy breakdown of lipid droplets then we  an promote the reverse transport of cholesterol out of the artery wall to the circulation for elimination out of the body through feces.

Explain its significance

Cholesterol is an essential part of the human body. We need cholesterol. We acquire cholesterol through our diets, and the cells of our body synthesis cholesterol. The problem is if there is too much cholesterol.

There are a number of factors that can contribute to this such as poor diet, eating too much fatty foods and not exercising enough.

Some people may also have a genetic predisposition to high cholesterol levels. But if you have high cholesterol levels in your circulation, overtime that leads to atherosclerosis and the buildup of cholesterol in plaques. And atherosclerosis can cause a heart attack or a stroke.

We are looking at ways to clinically reduce cholesterol in patients. There are some drugs currently on the market to lower plasma cholesterol levels, such as statins. But the problem is that there really is no drug currently that efficiently removes pre-existing plaques that have already established in the arteries.

Statins, cholesterol lowering and changing your diet can stop the plaques that are already formed from getting bigger but they won’t necessarily shrink them and eliminate them. That’s what my lab is interested in doing.


Transcript (French)

Introduisez votre équipe

Bonjour, je m’appelle Mireille Ouimet,  Je suis professeure adjointe à l’Université d’Ottawa, dans le Département de biochimie, microbiologie et immunologie. J’ai ouvert mon laboratoire en mars 2017 à l’Institut de cardiologie de l’Université d’Ottawa.

Mon équipe comprend Esther Mak, technicienne principale, et deux étudiants de premier cycle du programme de Médecine moléculaire et translationnelle (MMT) de la Faculté de médecine de l’Université d’Ottawa, Garrett Fairman et Sabrina Robichaud.

Je suis Garrett Fairman, un étudiant du MMT qui poursuit ses études de premier cycle avec Mme Ouimet. Je fais de la recherche sur la lipophagie comme méthode pour traiter l’athérosclérose.

Bonjour, mon nom est Sabrina et je travaille dans le laboratoire de Mme Ouimet comme étudiante de premier cycle. L’objectif de mon projet est d’identifier la voie par laquelle le gras est dissous dans les cellules.

Decrivez votre rechereche

J’isole les gouttelettes de lipide, qui sont mises en évidence à l’écran en vert, pour déterminer quelles protéines jouent un rôle dans leur identification, ce qui permet aux cellules d’ensuite les dégrader.

Mon laboratoire cible les maladies cardiaques, en particulier l’athérosclérose : l’accumulation du cholestérol dans la paroi artérielle. Ces plaques contiennent des cellules spumeuses et dans ces cellules spumeuses, il y’a des organelles appelés gouttelettes de lipide.

Nous sommes intéressés par le mécanisme qui brise ces gouttelettes de lipide afin d’éliminer le cholestérol qui s’accumule dans les plaques d’athérosclérose.

Une voie qui nous intéresse en particulier est l’autophagie. L’autophagie est un processus cellulaire à travers lequel les cellules brisent les composants cytoplasmiques, comme les gouttelettes de lipide.

Si nous réussissons à accélérer l’autophagie des gouttelettes de lipide thérapeutiquement, nous pourrions promouvoir le transport du cholestérol hors de la paroi artérielle dans la circulation pour être évacué dans les fèces.

Expliquez son importance

Le cholestérol est une partie essentielle du corps humain. Nous avons besoin de cholestérol. Nous absorbons le cholestérol à travers notre alimentation, et les cellules de notre corps synthétisent ce cholestérol.

Le problème est quand il y’a trop de cholestérol. Plusieurs facteurs peuvent contribuer à ceci, comme une mauvaise alimentation, manger trop de nourriture grasse, et ne pas faire assez d’exercice. Certaines personnes sont aussi prédisposées génétiquement à un niveau élevé de cholestérol.

Mais un niveau élevé de cholestérol dans le système circulatoire mène à l’athérosclérose et à l’accumulation de cholestérol dans les plaques. L’athérosclérose peut mener aux arrêts cardiaques et aux AVC. Nous cherchons de nouvelles méthodes pour réduire le niveau de cholestérol de nos patients.

Il existe des médicaments sur le marché qui réduisent le niveau de cholestérol dans le plasma, comme les statines. Mais le problème est qu’il n’y a présentement pas de médicaments qui éliminent efficacement les plaques préexistantes dans les artères.

Les statines et un changement alimentaire peuvent arrêter la progression de plaques existantes, mais ça ne va pas nécessairement les réduire ou les éliminer. Voilà sur quoi nos recherches portent dans mon laboratoire.